Duelo a muerte en Dessau, 1945: Super Pershing vs King Tiger

superpershing art world of tanks

M26 Super Pershing

Una famosa historia asegura que en abril de 1945 tuvo lugar en Dessau un épico enfrentamiento entre un tanque Super Pershing estadounidense y un King Tiger alemán.

Para que una mentira sea buena debe contener parte de verdad, y esta jugosa historia tiene los ingredientes para ello: un duelo en la ciudad de Dessau entre el único Super Pershing existente y un King Tiger, lo mejor de los arsenales norteamericano y alemán, en las postrimerías de la Segunda Gran Guerra; todo ello contado en unas memorias de un artillero adolescente sacadas de contexto. Durante muchos años se ha alimentado el mito de este combate; pero bajo la lupa de historiadores serios se destapa finalmente el velo del encontronazo.

m26 superpershing

El M26 Super Pershing contaba con placas de blindaje adicionales y un cañón extralargo de 90mm, capaz de competir con el mortífero 88mm alemán.

El Super Pershing fue un prototipo de carro superpesado que hacia uso del chasis de un M26 (tanque pesado norteamericano del que solo se desplegaron 310 unidades, y solo 20 vieron acción), armándolo con un cañón extralargo de 90mm y placas de blindaje adicionales. Llegó al continente en marzo de 1945 y se modificó a toda velocidad pues los ingenieros estaban desesperados por testar el arma en combate. Aunque no era practica común en el ejército estadounidense el enviar prototipos a batirse, la SGM llegaba a su fin. En esta carrera contrarreloj el Super Pershing solo tuvo 10 días para probar su potencial, periodo en el que se enfrentó a 3 blindados enemigos, venciendo siempre.

Lo que no cuadra es que tres días antes del fin, encuadrado en el 33 regimiento de la Tercera División Acorazada, tuviera la “suerte” de toparse y destruir al tanque más poderoso y blindado de Alemania, el Königstiger de 77 toneladas, conocido también como Tiger II o King Tiger.

konigstiger ardenas

Los norteamericanos contemplaron la mortal potencia del Tiger II durante la ofensiva de las Ardenas en la navidad de 1944: la última apuesta de Hitler

Todo en el Super Pershing estaba concebido para equipararse a su homologo alemán. Su cañón de 90mm superaba al de alta velocidad de 88mm del King Tiger. Podía penetrar satisfactoriamente 21 cm de blindaje a 1 km de distancia y a una inclinación de 30 grados. A 100 metros penetraba incluso 33 cm pulgadas de metal. Su munición especial alcanzaba una velocidad de 1,17 km por segundo, 183 metros más rápido que el cañón de 88mm del Tiger.

El único relato que asegura que el Super Pershing se emparejó con el tanque germano proviene del artillero John Irving, de 18 años, en Another river, another town. Según sus memorias, la tripulación de 5 hombres a las ordenes del sargento Joe Maduri penetró junto a la Tercera Acorazada en Dessau, el 21 de abril, apoyando a los infantes de la 36 División de infantería que querían enlazar con los rusos en el río Elba.

La ciudad estaba fuertemente defendida y los blindados se abrían paso con dificultad entre barricadas de escombros de hormigón. De repente el Super Pershing llegó a una intersección, doblando a su derecha. Sin saberlo la tripulación un King Tiger aguardaba tendiendo una emboscada, sabiéndose superior a cualquier carro norteamericano (de momento nos referiremos a él como si fuera el infame Königstiger). El enemigo estaba a una distancia de dos bloques, unos 650 metros, apuntando en la misma dirección en la que giraban los americanos.

tripulacion superpershing

Instantánea de la tripulación del Super Pershing. A la derecha la efigie del sargento Maduri, un veterano con 10 meses de servicio.

A esta distancia, muy asequible para sus facultades, el Tiger disparó al Super Pershing. El proyectil de 88mm, que tantos y tantos tanques yankees había destruido, se fue alto y ni siquiera se acercó. El artillero adolescente John “Jack” Irwin respondió casi al instante con un disparo que se incrustó en el grande y angulado glacis, o coraza delantera. Pero el disparo de alto explosivo (HE) no tuvo efecto. Rebotó en el blindaje hacia  arriba, explotando sin hacer daño. El Super Pershing estaba cargado solo con HE porque Irwin esperaba objetivos urbanos, como edificios, soldados de a pie, y cañones antitanque. “AP!” gritó a su cargador “Pete”, lo que significaba que el próximo disparo era para penetrar blindados.
Maduri y su tripulación sintieron un golpe seco en la torreta. Nunca supieron si el disparo venía del Tiger o de otra arma antitanque. En todo caso, el blindado no se resintió, sino que el proyectil se deslizó por el glacis. Un instante después Irwin apuntó y disparó una segunda vez, justo cuando el monstruo avanzaba y atravesaba un montón de escombros. El proyectil AP de 90 mm penetró por la panza del Tiger, aparentemente impactando en la munición almacenada debajo de la torreta, resultando en una tremenda explosión que lo volatilizó. Toda su tripulación murió.

mapa dessau abril 1945

Mapa que muestra los avances soviético y norteamericano en abril de 1945. En rojo la ciudad de Dessau, en la línea de demarcación del Elba.

Los hombres de Maduri no tuvieron tiempo de certificar su “trofeo”. La batalla se recrudecía, y el Super Pershing continuó por esa calle, sobrepasando los restos calcinados del supuesto King Tiger. Siguieron duros combates, fuego de panzerfaust y de ametralladora desde soportales y ventanas. Este encontronazo “corto y dulce”, según Irving, duró menos de 20 segundos. La batalla por Dessau finalizó un día después, pero no antes de que el Super Pershing destruyera otro tanque más (un Panther Mark V) con dos disparos, y obligara a un Panzer IV a rendirse.

Existen varios argumentos que desmontan el mítico duelo:

El 21 de abril de 1945 todos los King Tigers estaban conteniendo a los soviéticos en el Este y desplegados en el área de Berlín. Ninguna compañía de tanques pesados, que era donde eran enviados los Tigers a cuentagotas, estaba desplegada en la zona. La compañía más cercana (SS 502) se encontraba a 70 kilómetros de distancia.

No existen pruebas fotográficas del incidente de Dessau. Teniendo en cuenta que hubiese sido un arma propagandística enorme para demostrar a los soviéticos que Estados Unidos tenía un tanque poderoso disponible, nunca se confirmó gráficamente el duelo. Ni siquiera en los anales de la Tercera División Acorazada aparece registrado.

Para los norteamericanos y su “tigerfobia” todo blindado de características desconocidas que tenían en el punto de mira era inmediatamente un Tiger. Los teóricos militares calculaban que un Tiger podía destruir 5 shermans (el tanque medio básico de EE.UU) por cada baja propia. La tasa era incluso mayor.

panzer iv interior

Interior de un Pz IV. La munición se almacenaba debajo de la torreta, al contrario que en los Panther y tanques Tiger, que la guardaban en los laterales.

Los alemanes, a pesar de su escasez de efectivos cualificados a esas alturas de la contienda, solo entregaban sus Tigers II a las tripulaciones más experimentadas. Es difícil de creer que un artillero veterano fallara su primer disparo a tan corta distancia.

Los Tiger II no amontonaban munición debajo de la torreta, que fue lo que hizo explotar el tanque, pero los PzIV sí. Steven Zaloga, uno de los expertos en tanques más reputados de la actualidad, cree que el Tiger al que se enfrentó el Super Pershing en Dessau era un simple Panzer IV, de características muy inferiores al prototipo norteamericano.

En resumen, este mito perpetuado en la Red para glorificar el duelo entre el blindado más raro de Estados Unidos y el tanque más poderoso de la Alemania nazi no es más que un cuento de hadas que hace las delicias de los aficionados amateurs, que han sacado fuera de contexto la historia del artillero Irving y la han embellecido con sus fantasías.

 

Carlos de Lorenzo Ramos

c.d.lorenz@hotmail.com

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