Sir Arthur Conan Doyle, cazador de focas

diario artico conan doyle

El padre de Sherlock Holmes, escritor de inmenso éxito y cocainómano, como el propio inquilino de Baker Street, fue  cirujano a bordo de un barco ballenero antes de de comenzar su carrera literaria, aspecto poco conocido que ahora revela un diario inédito que escribió durante su periplo marino. Los descendientes del escritor escocés han consentido la publicación, 130 años más tarde, de las memorias de un veinteañero Conan Doyle mientras fue tripulante del Hope, en pos de la grasa y la piel de ballenas y focas. Este descubrimiento literario, el más apetecible de los últimos tiempos, arroja luz sobre un escritor del que parecía haberse dicho todo.

arthur conan doyle

Sir Arthur Conan Doyle en la cuarentena.

El diario fue escrito en 1880, y cuenta su periplo al terminar su tercer año de medicina. Decidió embarcarse en uno de los destinos más peligrosos que un joven podía emprender. No era raro que encallaran en aguas del Ártico varias decenas de barcos al año, hundidos por los inmisericordes icebergs. Estuvo, sin duda,  atraído por los dos peniques y tres chelines mensuales de paga, y por el incentivo de tres peniques por tonelada de aceite de ballena conseguido.

Las jornadas eran sangrientas e intensas, y la labor del marinero era matar tantas focas como pudiera. No todo es carnaza, pues el libro, escrito con preciosa caligrafía, contiene ilustraciones del barco y del terreno que exploraron en el Ártico.

Los siete meses que duró la expedición son un testimonio de la indiscriminada caza de ballenas de Groenlandia, llamadas las “right” (correctas), porque flotaban al morir y por eso eran las “correctas”. Su aceite era muy apreciado como combustible para lámparas, y sus fibras dentales eran usadas para que los corsés de las señoras victorianas lucieran espléndidos. En esos días no había sentimientos proconservacionistas. Un renombrado capitán, William Scoresby, daba gracias a Dios al final de su vida por haber acabado con 533 cetáceos.

Para finales del siglo XIX no quedaban muchas ballenas; pero sí “millones” de focas. “Parecen un cruce entre un cordero y una babosa gigante” opinaba Doyle. La crueldad con las que las liquidaban queda reflejada en esta frase, “a las madres se las dispara, y a los hijos se les descalabra el cerebro con mazas picudas. Después sondesolladas donde caen, y su grasa y piel son transportadas por su asesino al barco”.

Las matanzas de focas eran algo habitual en ese tiempo, a pesar de que Doyle escribiera sentimientos de empatía hacia esos animales. También describe la belleza del paisaje de hielo, y como se sentía afligido al ver el temor a la muerte en los pequeños ojos de las ballenas jorobadas antes de arponearlas.

orca conan doyle

Doyle tenía una mala opinión sobre las orcas.

Aun a pesar de sentir ciertos remordimientos, Doyle expresa toda la crueldad de su oficio al describir el trágico fin de un elefante marino. El enorme animal se ocultaba de una manada de orcas en lo alto de un tempano de hielo. Mientras las ballenas asesinas jugaban a derribarlo, el pínipedo, desesperado, buscó cobijo cerca del barco, donde los hombres, en vez de ayudarle, lo mataron con un arpón.

También trató dolencias leves en su rol de cirujano. Dolores que no pusieron a  prueba sus dotes medicas, hasta que tuvo que curar a un sujeto con un grave problema intestinal. Tenía los intestinos pinzados y Doyle solo pudo ofrecerle cloroformo y morfina. El marinero murió poco después y fue lanzado al océano con todos los honores, “sin salpicar”.

Estos trabajos primerizos, tanto de ficción como de no ficción, sirvieron para que las editoriales le echaran un ojo a sus escritos. Completó la carrera de medicina y ejerció un tiempo como cirujano. Pronto se percató que su verdadero talento radicaba en la escritura.

Carlos de Lorenzo

C.d.lorenz@hotmail.com

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